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ANCHORAGE, Alaska – Als die Repräsentantin Mary Peltola, die erste Ureinwohnerin Alaskas, die je in den Kongress gewählt wurde, am Donnerstag beim größten Treffen der Ureinwohner Alaskas auf die Bühne trat, klatschte, jubelte und winkte ein Publikum von Tausenden mit Peltolas Gesicht.

Aber das schien immer noch kein angemessener Empfang zu sein. Also sang die Menge.

Zuerst sangen sie eine Hymne der russisch-orthodoxen Kirche – der Peltola und viele Ureinwohner Alaskas angehören – mit dem Titel „Möge Gott dir viele Jahre schenken“ auf Russisch, Englisch und Yupik. Dann sangen sie ein Lied in Inupiat-Sprache, „Aarigaa“, das Dankbarkeit und Wertschätzung ausdrücken soll.

Auf der Bühne stand Peltola die Hand über ihrem Herzen, während Mitglieder der Menge Tränen aus ihren Augen tupften. Mehrere Teilnehmer bemerkten, dass dieser Empfang in den Jahren ihrer Teilnahme an der Alaska Federation of Natives Convention beispiellos war.

Für die Ureinwohner Alaskas, die fast 20 Prozent der Bevölkerung des Staates ausmachen, aber historisch an den Rand gedrängt wurden, war die Bedeutung des Aufstiegs einer Yupik-Frau aus dem ländlichen Westalaska in den Kongress schwer in Worte zu fassen.

„Es ist überwältigend, denke ich“, sagte Dustin Carl, ein 31-jähriger Biologe und Ureinwohner Alaskas, gegenüber The Daily Beast. „Ich habe noch nie jemanden gesehen, der Teil Ihrer Gemeinde ist, der wie Sie aussieht, oben in Washington.“

Auch für Peltola kann es schwierig sein, dieses Gefühl in Worte zu fassen. „Es kann überwältigend sein“, sagte sie in einem Interview. „Es fühlt sich gut an, aber ich weiß nicht einmal, wie ich es erklären soll. Es ist seltsam, weil ich nur ein ganz normaler Mensch bin und einen ganz normalen alaskischen Lebensstil und eine ganz normale Erfahrung hatte.“

Das war vielleicht wahr, bevor Peltola bei einer Sonderwahl im August eine schockierende Überraschung gewann, bei der sie die frühere Gouverneurin Sarah Palin besiegte, um den Rest der Amtszeit des verstorbenen Abgeordneten Don Young abzusitzen. Nun kann man mit Sicherheit sagen, dass Alaska oder Washington noch nie eine Figur wie sie gesehen hat.

Sie ist nicht nur die erste in den Kongress gewählte Ureinwohnerin Alaskas oder die erste Demokratin seit der Nixon-Regierung, die Alaska im US-Repräsentantenhaus vertritt.

Bei ihrem besonderen Wahlsieg und in ihrer aktuellen Kampagne für eine volle zweijährige Amtszeit im November hat Peltola eine Plattform geschaffen – „pro Fisch, pro Familie, pro Freiheit“ – die zu diesem eigenwilligen Staat passt kann aber für Beobachter außerhalb davon völlig fremd aussehen.

Wie viele Demokraten im Jahr 2022 spricht Peltola, wenn sie über die Wahrung der Freiheiten spricht, über den Schutz des Zugangs zu Abtreibungen. Aber im selben Atemzug wird sie auch über den Schutz von Waffenrechten sprechen.

Peltola ist ein leidenschaftlicher Befürworter der organisierten Arbeiterschaft, unterstützt aber auch Projekte zur Gewinnung von Ressourcen, vor denen andere Demokraten möglicherweise erbleichen. Sie ist eine stolze Demokratin in einem Staat, in dem nur 12 Prozent der Wähler Demokraten sind, aber sie hat auch Online-Anzeigen geschaltet, um sie mit den GOP-Senatoren des Staates, Lisa Murkowski und Dan Sullivan, in Verbindung zu bringen, um Druck auf Präsident Joe Biden auszuüben.

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Die Abgeordnete Mary Peltola (D-AK) umarmt eine Unterstützerin während einer Wahlkampfveranstaltung bei der International Brotherhood of Electrical Workers (IBEW) Local 1547 in Anchorage, Alaska am 17. September 2022.

Foto von Patrick T. Fallon/AFP über Getty Images

Aber der „pro-Fisch“-Teil von Peltolas Slogan ist vielleicht der wichtigste. Sie machte die Bewirtschaftung des Alaska-Lachsbestands zu einem Eckpfeiler ihrer Kampagne – vielleicht ihre größte Ähnlichkeit mit ihrem Vorgänger, Don Young, dem salzigen Republikaner, der das dienstälteste GOP-Mitglied des Repräsentantenhauses aller Zeiten ist. Dem Alaska-Lachs zu helfen und Zuchtfische zu blockieren – was alaskische Politiker gerne „Frankenfish“ nennen – ist nicht nur ein Thema von kultureller Bedeutung, sondern auch von überlebenswichtiger Bedeutung für Tausende von Alaskanern, die für ihren Lebensunterhalt und ihre Ernährung auf Lachs angewiesen sind.

Diese Art von Fokus auf lokale Themen von großer Bedeutung für die Alaskaner, von denen die meisten jenseits der Parteipolitik existieren, hat es Peltola ermöglicht, sich als Erbe von Young zu positionieren, der parteiübergreifende Koalitionen gewann, indem er jahrzehntelang unerbittlich den Speck für Alaska nach Hause brachte.

Ihre Verbindung wurde am Donnerstag auf der Convention gefestigt, als Mitglieder von Youngs Familie – von denen viele Peltola unterstützen – auf die Bühne kamen, um ihr etwas Kostbares zu schenken: seine alte Bolo-Krawatte. Politische Beobachter Alaskas bemerkten die Geste sofort; Einige scherzten, dass das Rennen genau dann und dort endete.

Natürlich ist es nicht sicher, ob Peltola ihren verärgerten Sieg im November wiederholen wird. Aber die gleichen Bedingungen sind dort: Sie trifft erneut auf Palin und einen anderen republikanischen Kandidaten, Nick Begich, die beide den gesamten Wahlkampf damit verbracht haben, sich gegenseitig hart anzugreifen. Unter Alaskas System der Ranglistenwahl listen die Wähler alle Kandidaten in der Reihenfolge ihrer Präferenz auf, und ihre zweite Wahl gewinnt ihre Stimmen, wenn ihre erste Wahl die erste Wahlrunde nicht überschreitet.

In dieser Kampagne hat Palin Peltola herzlich und öffentlich gelobt und ihre Unterstützer aufgefordert, Begich nicht in eine Rangordnung zu bringen – eine Dynamik, die es der Demokratin ermöglichte, viele Stimmen im zweiten Wahlgang bei den Sonderwahlen zu sammeln und Palin zu besiegen.

An diesem Punkt haben viele, die Peltola gesehen haben, gelernt, nicht gegen sie zu wetten. Joelle Hall, Präsidentin des Alaska AFL-CIO, erinnerte sich an Peltolas erste Kampagne in der Legislative des Bundesstaates, in der sie aus dem Nichts kam, um eine Amtsinhaberin zu besiegen – immerhin im achten Monat schwanger.

“Die Geschichte von Mary ist”, sagte Hall, “sie ist die Aufregung.”

Wenn Peltola noch eine weitere Überraschung gewinnt, bedeutet dies nicht unbedingt, dass Alaska blau wird, selbst wenn dies bedeuten würde, dass die Demokraten einen Sitz im roten Staat stehlen und ihre Verluste an anderer Stelle auf der Landkarte des Nationalhauses eindämmen würden. Trotzdem werden viele Demokraten in Washington Peltola sicherlich genau ansehen, um herauszufinden, wie sie ihr Spielbuch replizieren können, um landesweit in lila und roten Bezirken zu konkurrieren.

Auf die Frage, was Demokraten anderswo von ihrer Kampagne lernen könnten, gibt Peltola klare Antworten. Sie sind nur schwer woanders zu exportieren.

Erstens war Peltolas Kampagne unerbittlich positiv. Sie hat viele Chancen abgelehnt, gegen ihre republikanischen Gegner oder ihre Agenda oder die nationalen Interessen der GOP-Kontrolle des Kongresses abzuschlagen. Die Wähler, sagt sie, seien einfach des Kämpfens überdrüssig.

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Die Abgeordnete Mary Peltola, D-Alaska, dritte von rechts, nimmt zusammen mit ihrer Familie am Dienstag, dem 13. September 2022, an einer Vereidigungszeremonie mit der Sprecherin des Repräsentantenhauses Nancy Pelosi, D-Calif., im US-Kapitol teil.

Tom Williams/CQ-Roll Call, Inc. über Getty Images

„Wir können alle davon lernen, die Disziplin zu haben, die anderen Kandidaten nicht persönlich anzugreifen“, sagte sie. „Ich denke, dass ich als schwach, dumm oder naiv wahrgenommen wurde, weil ich nicht daran interessiert bin, die anderen Kandidaten zu verprügeln … das interessiert mich nicht. Ich möchte über Ideen sprechen.“

Was die Wähler vielleicht mehr leid sind, fügt Peltola hinzu, sind „vorgefertigte Nachrichten“ – oder Gesprächsthemen, die in der nationalen Politik verwurzelt sind. „Wir haben genug von verarbeiteten Lebensmitteln“, sagte sie. „Wir unterschätzen die Wähler, ich glaube, wir unterschätzen unsere Bürger, wenn wir mit diesem Dosenmüll zu ihnen herablassen.“

Diese Lektionen sind einfach genug, aber es ist möglich, dass nur jemand wie Peltola, der in einem System wie dem von Alaska arbeitet, damit Erfolg haben könnte.

Zum einen soll das Ranglistenwahlsystem Kandidaten belohnen, die die breiteste Masse der Wähler ansprechen. Bei den Sonderwahlen überzeugte Peltolas gemäßigter, hyperlokaler Fokus Unterstützer von Begich, die glücklich darüber waren, sie und nicht Palin auf den zweiten Platz zu setzen. Alaska hat auch offene Vorwahlen, bei denen die besten Wähler unabhängig von der Partei zu den Parlamentswahlen vordringen.

Peltola äußert sich offen zu den Auswirkungen des Systems. „Ich wäre nicht gewählt worden, wenn wir eine geschlossene Partisanenvorwahl gehabt hätten“, sagte sie. “Ich wäre nicht gewählt worden, weil ich nicht liberal genug bin, ich bin nicht geneigt genug, um es aus einer geschlossenen Grundschule zu schaffen.”

Und während Peltola die Tugenden der positiven Kampagne preist, hatte sie nie das Bedürfnis, negativ zu werden – weil Palin und Begich nur allzu gerne negativ aufeinander reagierten. Gleichzeitig sagen einige Alaskaner, dass Peltolas positive Kampagne funktioniert hat, weil die Wähler einfach das Gefühl hatten, dass sie wirklich positiv war.

„Sie hat etwas, das viele Leute nicht haben, und ich denke, deshalb konnte sie eine positive Kampagne führen“, sagte Kim Hays, politischer Direktor des Alaska AFL-CIO. „Es ist authentisch. Ich glaube nicht, dass Sie das nehmen und es einfach kopieren und woanders einfügen können. Ich denke, es ist spezifisch für Mary.“

Wenn Peltola also Palin Komplimente macht, wirkt das nicht berechnend. Die beiden dienten zusammen in der Landeshauptstadt, als beide schwanger waren, und wurden schnelle Freunde. „Ich liebe es, mit ihr im Rennen zu sein, und es gibt Kameradschaft“, sagt Peltola.

Für jemanden, der aus dem Nichts einen historischen Aufruhr erzielte – sowohl national als auch in Alaska – kann man mit Fug und Recht sagen, dass die Erwartungen an Peltola von Tag zu Tag steigen. Und es gibt immer noch viel Skepsis gegenüber ihr und ihrer Plattform. Nur wenige Dinge in Alaska sind kontroverser als Fischereifragen, und die „Pro-Fisch“-Plattform von Peltola wird von der Industrie und ihren Interessenvertretern verstärkt unter die Lupe genommen, berichtete die Anchorage Daily News.

Wenn sie eine volle zweijährige Amtszeit gewinnt, wird Peltola mit Sicherheit auch Partisanentests ausgesetzt sein, die sie in Konflikt mit ihrer Partei und ihren nationalen demokratischen Spendern bringen könnten, die Zentristen wie Sen. Joe Manchin (D-WV) dramatisch verärgert haben abgelehnte Aspekte von Bidens Agenda.

„Mary wird innerhalb der demokratischen Fraktion zweifellos ein sehr konservatives Mitglied sein“, sagte Hall vom AFL-CIO. „Aber ich denke, es ist wichtig, dass die Demokratische Partei versteht, dass es Demokraten gibt, die außerhalb der Küsten Amerikas leben … diese Leute haben echte Probleme und sie haben ihre eigenen Beziehungen zu den Dingen.“

Auch Alaska bleibt ein Staat, den Donald Trump zweimal mit komfortablem Vorsprung gewonnen hat. Und Alaska Natives sind kaum ein Monolith von Peltola-Fans: Am Donnerstag, nachdem Peltola gesprochen hatte, stand ein Mann mit einer „Let’s Go Brandon“-Mütze im hinteren Teil des Auditoriums. Er wollte sich gegenüber The Daily Beast nur als Tony ausweisen und sagte, er stamme aus Bristol Bay an der Westküste des Bundesstaates.

Auf die Frage nach seiner Meinung zum Hausrennen sagte Tony, seine Wahl sei „jeder außer Peltola“ und „wir brauchen Pelosi dort nicht mehr, genug ist genug“. Er stellte auch die Haltung der Demokraten zum Recht auf Abtreibung in Frage und sagte: „Wir unterstützen keine Abtreibung, nicht in unserer Kultur.“

Unter Peltolas Unterstützern in der Gemeinschaft der Ureinwohner Alaskas ist das Gefühl der Möglichkeit, das sie repräsentiert, jedoch ein neues Gefühl. Die Staatsabgeordnete Tiffany Zulkosky, eine Ureinwohnerin Alaskas, vertritt den ländlichen Sitz in Westalaska in der Legislative, die Peltola einst hatte. In einem Zustand, in dem scheinbar alle miteinander verbunden sind, haben die beiden eine ungewöhnliche Bindung: Peltola passte als Kind auf Zulkosky auf.

Für sie und so viele andere junge Ureinwohner Alaskas gibt es Kraft, Peltola in den Hallen der Macht in Washington zu sehen. Ihr Aufstieg, kombiniert mit anderen Durchbrüchen für indigene Völker im ganzen Land – wie der Erfolg der TV-Show „Reservation Dogs“ – „tritt die Tür für eine neue Generation von Ureinwohnern auf“, sagte Zulkosky. „Das war ein leises Summen, aber es baut sich auf und hat eine Kadenz.“

Auf die Frage, wie sie auf die Hoffnung reagiert, die so viele junge Alaska-Ureinwohner in sie setzen, drehte sich Peltola schnell um. „Es sind nicht nur die Ureinwohner Alaskas“, sagte sie. „Ich bekomme Feedback von Menschen jeder ethnischen Zugehörigkeit und aus allen Gesellschaftsschichten.“

Es mag Peltolas Einführungsrednerin, AFN-Co-Vorsitzende Ann Hoffman gewesen sein, die dieses Gefühl am eloquentesten ausgedrückt hat. In ihrer Rede verglich sie die Ureinwohner Alaskas mit einer Lachsschule, die Stärke und Kraft in der Einheit findet und immer wieder nach Hause zurückkehrt.

„Für uns alle hier gibt es Trost und Zuversicht zu wissen, wohin die Kongressabgeordnete Peltola auch geht, was immer sie tut, sie wird intuitiv ihren Weg nach Hause finden“, sagte Hoffman. „Die Präsenz und Arbeit der Abgeordneten Peltola im Kongress ist Teil ihrer Reise, ihrer Entwicklung, und dieser Teil hat gerade erst begonnen.“

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